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2007年7月28日 (土)

死を予言する猫

 ロードアイランド州の高齢者福祉施設、スティアハウス・ナーシング・アンド・リハビリテーション・センターに住むネコのオスカーには不思議な才能が備わっているという。入所者の誰かが亡くなる何時間か前にその横で丸くなってその死を予言するというのだ。これまでに25回もそのようなことがあったため、今ではオスカーが誰かの横で丸くなったときは、スタッフが4時間以内にその入所者が亡くなる可能性があると判断し家族を呼ぶまでに至っている。
 「オスカーが外すことはあまりありません。誰が亡くなるかを分かっているように思えます。」とデビッド・ドーサ医師はいう。彼は医学雑誌「ニュー・イングランド・ジャーナル・オブ・メディシン」のエッセイ欄でオスカーについて書いた。「家族はこのことで慰められるようです。オスカーが死んでいく家族に寄せる愛情に感謝をしています。」と老人病を専門にしブラウン大学の医学部助教授であるドーサ医師はいう。
 オスカーは2歳のネコ。子ネコの頃この施設にもらわれ、認知症のフロアで育った。6か月たった頃からスタッフはオスカーが医師のように施設内を巡回しているのに気づいた。入所者を眺め、匂いを嗅ぎ、あと数時間で亡くなる入所者の傍らに座りこむのだ。
 ドーサ医師によればオスカーはまじめに仕事に取り組んでいるように見え、また普段は超然としているという。「人間になつくような猫ではありません。」と彼はいう。
 同施設のジョアン・テノ医師も、オスカーはスタッフの誰よりも誰が亡くなるかを正確に言い当てるという。彼女がオスカーの能力を信じるようになったのは13回目の予言の時だ。彼女が診ていた入所者が食事をせず、呼吸が困難になり、足の皮膚が蒼白になった。しかしオスカーは部屋に入ってこず、彼女はその時オスカーの能力も尽きたのだと思った。しかし実際はテノさんの診断が10時間ほど早かったのだ。入所者が亡くなる2時間前になるとオスカーはベッドの横にきて丸くなったという。
 医師によれば、オスカーが訪れる入所者は死期が近いため、オスカーがやってきたことに気づいていないだろうという。そのためオスカーは死の使者としては恐れられていない。ほとんどの家族はオスカーの警告に感謝している。一度ある家族がオスカーを部屋の外に出したことがあったが、その時オスカーは部屋の外を鳴きながら歩き、不満を表現していたという。
 オスカーの行動が科学的に重要な意味があるのかはわかっていない。テノさんはオスカーが何かの匂いをかぎとるのか、看護婦たちの行動から何かを読み取っていると考えている。
 ドーサ医師の記事を読んだタフツ大学カミングズ獣医学校のニコラス・ドッドマン氏は、解明の糸口はオスカーが生きている人と過ごす時間と死にゆく人と過ごす時間をどう使い分けているか記録することだという。死期の近い人にかけられた電気毛布目当てのような利己的な目的で行動していた可能性もあるという。
 施設側はオスカーが入所者の家族に別れを告げるチャンスを与えている間はオスカーについて解明しようとは考えていない。オスカーには最近「思いやりのある介護」をたたえた盾が贈られている。(cbs5.com:オスカーの画像あり)
 なぜ猫が生気を吸い取って殺している、という考え方はしないのか。外観に惑わされてるだろうおまえら。【吉】

7月 28, 2007 at 11:18 午後 今日の生き物 |

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